sábado, 23 de agosto de 2014

Cronología de la aproximación del cometa Siding Spring a Marte (parte 1 de 3)

El próximo 19 de octubre, el cometa Siding Spring pasará a tan sólo 134.000 kilómetros del planeta Marte. Este encuentro presenta un problema para los científicos que trabajan con las sondas espaciales que orbitan el planeta rojo, ya que deben mantener a salvo todo el equipo. Siding Spring es un cometa de largo periodo y este es su primer viaje al interior del Sistema Solar. ¿Podrán aprovechar los astrónomos su paso cercano a Marte para poder estudiar este cuerpo con las sonda que estudian el planeta?

La preocupación primordial, y la más importante, es mantener a salvo todos los orbitadores. Los cometas son cuerpos con núcleos pequeños, pero que están rodeados por una basta nube, denominada coma, repleta de partículas de polvo y hielo que se han desprendido del cometa debido a la actividad de los propios núcleos activos. Los rovers que circulan por la superficie marciana no van a tener ningún problema, porque aunque la atmósfera de Marte es muy tenue, es lo suficientemente gruesa como para impedir que estas partículas alcancen el suelo del planeta rojo. La preocupación de los científicos se centra en los orbitadores. Aunque las probabilidades de que sufran algún percance es muy baja, los científicos quieren asegurar su buen estado. Para ello están modificando sus órbitas para colocarlos en el lado opuesto de Marte y utilizar así al planeta como escudo. Además hay dos orbitadores que se dirigen en estos momentos al planeta rojo y que también verán modificadas sus órbitas para protegerse del polvo del cometa.

viernes, 22 de agosto de 2014

Detección de exolunas mediante ondas de radio

 Los científicos que están esforzándose por encontrar vida fuera de la Tierra ya han descubierto más de 1.800 exoplanetas fuera del Sistema Solar en los últimos años. Pero hasta ahora no se ha podido detectar ninguna exoluna. Ahora, físicos de la Universidad de Texas creen que siguiendo un sendero de emisiones de ondas de radio pueden llegar a dar con estas esquivas lunas.

 Sus recientes hallazgos, publicados en The Astrophysical Journal, describen las emisiones de ondas de radio resultantes de la interacción entre el campo magnético de Júpiter y su luna Io. Los científicos sugieren que mediante la utilización de los cálculos detallados de la dinámica entre Júpiter e Io podrían encontrar exolunas mediante emisiones similares en otros exoplanetas.

"Este es un nuevo método para detectar cuerpos", dijo Zdzislaw Musielak, profesor de física en el Colegio de Ciencias Arlington y co-autor del nuevo documento. "Nos planteamos si esta dinámica se podría producir fuera de nuestro Sistema Solar. Entonces, realizamos los cálculos y demostramos que en realidad podríamos descubrir exolunas mediante esta técnica".

Joaquín Noyola, autor principal del nuevo estudio, y su colega Suman Satyal, titularon su investigación como "La detección de exolunas a través de la observación de las emisiones de radio."

jueves, 21 de agosto de 2014

Los prismaticos: el gran aliado del observador


Ya estamos en verano, y es tiempo de observación. Buen tiempo y temperaturas agradables nos invistan a dedicar unas horas al estudio del firmamento nocturno. Unos de los instrumentos que más momentos de disfrute proporcionan al aficionado a la astronomía, son sin duda alguna, los prismáticos. Los prismáticos nos permiten observar el firmamento fácilmente por su gran portabilidad y gran luminosidad. Al combinar esta luminosidad con los pocos aumentos que suele tener, permiten la observación de grandes campos.

Las características a tener en cuenta son:
- Diámetro de las lentes objetivo: expresadas en mm, los recomendables para astronomía comienzan a partir de 40 mm. Hay muchos astrónomos amateurs que los usan como instrumento principal, teniendo prismáticos verdaderamente gigantes: en muchos casos alcanzan los 150 mm (se han usado muchísimo en búsqueda de supernovas y cometas, con mucho éxito). Con diámetros de 50 mm ya podemos observar fácilmente objetos de la magnitud visual +10,0.
- Aumento y pupila de salida: los aumentos normalmente varían desde los 7 a los 20 o más, dependiendo de las lentes objetivo. Si dividimos el diámetro por el aumento, nos proporciona la llamada salida de pupila. Por ejemplo, un prismático típico de 7x50, tendría 7 aumentos y unas lentes de 50 mm. Así, si hacemos 50/7=7 (redondeando), 7 sería la salida de pupila. Este valor es importante.La pupila de una persona joven en la oscuridad suele tener típicamente un diámetro de 7 mm y de una persona mayor, 5 mm. Así una persona joven podría captar toda la luz proporcionada por el instrumento, sin embargo una persona adulta no, pues su pupila es menor. A la inversa, un instrumento de muchos aumentos (p.e. 20x50) su pupila de salida es muy pequeña. Tampoco son muy recomendables los prismáticos "zoom" (excepto en instrumentos de gran calidad óptica).

miércoles, 20 de agosto de 2014

Las supernovas de tipo Ia proceden de la explosión de una enana blanca acompañada de una estrella gemela

Fuente imágenes: NASA/CXC/M Weiss


 Las supernovas de tipo Ia tienen lugar cuando una enana blanca, el "cadáver" de una estrella similar al Sol, absorbe material de una estrella compañera y alcanza una masa crítica, equivalente a 1,4 masas solares, lo que desencadena una explosión cuya luminosidad será, dado su origen, similar en casi todos los casos. Esta uniformidad convirtió a las supernovas de tipo Ia en los objetos idóneos para medir distancias en el universo, pero el estudio de la supernova 2014J plantea un escenario que las invalida como "candelas estándar".

"Las supernovas de tipo Ia se consideran candelas estándar porque su constitución es muy homogénea y prácticamente todas ellas alcanzan la misma luminosidad máxima. Incluso nos han permitido saber que el universo se expande aceleradamente. Sin embargo, aún desconocemos qué sistemas estelares dan lugar a este tipo de supernovas”, señala Miguel Ángel Pérez Torres, investigador del Instituto de Astrofísica de Andalucía (IAA-CSIC) que encabeza el estudio.

 Al modelo predominante hasta ahora, formado por una enana blanca y una estrella normal, se suma otro que plantea la fusión de dos enanas blancas, un escenario que no implica la existencia de un límite máximo de masa y, por tanto, no producirá necesariamente explosiones con la misma luminosidad.

Sheldon Cooper, la taxonomía de Linneo, el árbol de la vida y el señor Spock

1) Introducción


Sheldon Cooper, conocido doctor en Física trata de averiguar qué lugar ocupa el señor Spock en el árbol de la vida. Para ello comienza a investigar sobre la evolución de las especies y su clasificación para ver qué lugar, por encima de la humanidad, claro, ocupan él y el señor Spock. A continuación os mostramos la lectura del doctor Cooper...

Si la teoría de la evolución es correcta, todas las especies derivan de especies previas, luego los biólogos deberían ser capaces de construir un árbol de la vida de los organismos. Es decir, si la vida surgió en la Tierra una única vez, el diagrama del árbol de la vida describiría las relaciones genealógicas entre las especies con una única especie ancestral en la base.

Los biólogos ya han documentado diversos casos en los que la evolución natural ha provocado que las poblaciones de una especie diverjan y formen nuevas especies. Este proceso se denomina especiación. Pero, ¿han logrado los científicos crear el árbol de la vida? Sheldon tiene muy claro, al llegar a este punto de la lectura, que él ocupa un lugar muy superior al del homo sapiens. Pero, ¿cómo debería clasificarse exactamente? Continúa la lectura.

Antes de continuar vamos a definir lo que es la taxonomía y a quién le debemos su aplicación a la Biología. En ciencias, la taxonomía se emplea para nombrar y clasificar organismos. Fue introducida por Carlos Linneo, a quien también se le conoce por ser uno de los percusores de la Ecología. Linneo nació en la región rural de Råshult, al sur de Suecia. Realizó una gran parte de sus estudios superiores en la Universidad de Uppsala y, hacia 1730, empezó a dar conferencias de botánica. Vivió en el extranjero entre 1735-1738, donde estudió y publicó una primera edición de su Systema Naturae en los Países Bajos. De regreso a Suecia se convirtió en profesor de Botánica en Uppsala. Durante la década de 1740, realizó varias expediciones a través de Suecia para recolectar y clasificar plantas y animales. Durante las décadas de 1750 y 1760, continuó recogiendo y clasificando animales, plantas y minerales, publicando varios volúmenes. La gran diversidad de organismos que estaba descubriendo lo impulsó a tratar de clasificarlos. En el momento de su muerte, era reconocido como uno de los científicos más importantes en toda Europa. Aunque para Sheldon su trabajo fue una pérdida de tiempo.

martes, 19 de agosto de 2014

Observando la post-conjunción


Como es habitual en estas tierras, ayer al amanecer el cielo estaba completamente nublado, y no pudimos ver la conjunción entre los planetas Júpiter y Venus. Pero hoy a las 6:15 (hora local) se ha abierto un claro en el cielo y no hemos querido perder la oportunidad de observar estos dos planetas tan próximos en el cielo. No hemos podido tomar muchas fotografías porque las nubes y la niebla se nos echaban encima. Pero las pocas tomas obtenidas nos han mostrado a los dos planetas luchando contra las nubes y la contaminación lumínica para no ser ocultados.

Si os habéis perdido esta conjunción, el 1 de julio de 2015 tenéis otra oportunidad de contemplarla. En esta ocasión la separación entre Júpiter y Venus será de 24' ( La separación entre los planetas fue de sólo 17' la mañana del 18 de agosto). ¿Qué vuelve a estar nublado? El 27 de agosto de 2016, Venus se situará a tan sólo 4' al norte de Júpiter. ¡Mucha suerte y cielos despejados!


¿Qué es la evolución química?

La evolución química es una evolución basada en procesos químicos, no biológicos, que comprenden el cambiar compuestos inorgánicos simples a compuestos orgánicos complejos. Al inicio de la historia de la Tierra, compuestos químicos simples de la atmósfera y el océano se unieron para formar sustancias más grandes y complejas. Como resultado la química de los océanos y la atmósfera cambió con el tiempo haciéndose más compleja.

Según la teoría de la evolución química, el proceso responsable de este proceso fue la conversión de la energía cinética de la luz solar y el calor en energía química en forma de enlaces, que formaron moléculas grandes y complejas. Estas sustancias posteriormente reaccionaron entre ellas creando compuestos aun más complejos.

Todavía se desconoce cómo la evolución química dio origen a la evolución biológica. Los científicos creen que una molécula compleja evolucionó hasta ser capaz de autorreplicarse dando lugar al origen de la vida. Finalmente, una de estas moléculas se rodeó de una membrana dando comienzo a la vida celular.

lunes, 18 de agosto de 2014

¿Cómo se forman los caminos de luz en la superficie del agua?


Todos los que vivimos cerca de la costa presenciamos habitualmente (cuando no llueve, situación que en San Sebastián es más que habitual) el reflejo del Sol en el mar durante la puesta de nuestra estrella. Distinguimos con claridad, como la luz del astro tiene sobre la superficie del agua una forma de senda de luz dirigida desde la fuente, en este caso el Sol, hasta el observador. Pero este mismo fenómeno lo podemos observar con la Luna o con otras fuentes de luz artificial como los faros de los barcos. ¿Por qué adoptan esta forma las sendas de luz en el agua?

Este fenómeno se debe a que cada pequeña ola en la superficie del agua proporciona su propia imagen. Pero debemos tener en cuenta que la mar no siempre está en clama, por lo que la perturbación que sufran las aguas superficiales determinarán la forma final que adoptarán los caminos de luz.

Cuando el agua está en calma, es decir con una escala de viento de 0 en la escala de Beaufort, la superficie del agua refleja la luz como un espejo. Para una fuerza del viento entre 1 y 3 en la misma escala, se empienzan a formar pequeñas olas superficiales. Para una fuerza mayor, los caminos de luz pierden su contorno nítido debido a que las olas superficiales empiezan a ser mayores. La pendiente de estas olas superficiales depende de la fuerza del viento y pueden alcanzar los 20-30º.

domingo, 17 de agosto de 2014

Buscando tectónica de placas fuera del Sistema Solar

 De momento, la tectónica de placas es una característica única de nuestro planeta. A diferencia de todos los demás cuerpos rocosos de nuestro Sistema Solar, la corteza de la Tierra se divide en aproximadamente una docena de piezas (placas) que se mueven a diferentes velocidades. Cuando dos placas convergen, una placa se hunde debajo de la otra en un proceso llamado subducción, llegando a ser reciclada en el manto y generando en el área afectada vulcanismo, terremotos, y la formación de montañas superficiales.

 La tectónica de placas regula la composición atmosférica de la Tierra a través del ciclo de subducción y desgasificación volcánica. Por ejemplo, la subducción causa el metamorfimo de las rocas del fondo del mar, convirtiendo las rocas calizas en carbonatadas. Y al mismo tiempo, el dióxido de carbono es emitido por los volcanes en los límites de las placas. Probablemente no sea una coincidencia que el único planeta conocido con una tectónica de placas activa, sea el único planeta en el se sabe que hay vida. Por lo tanto, nos gustaría saber si se produce tectónica de placas en los exoplanetas.

En este post vamos a hablar del primer paso en la búsqueda de pruebas de la tectónica de placas, una búsqueda de los restos de corteza continental en dos enanas blancas que han acretado pequeños trozos de planetas rocosos, también conocidos como planetesimales. Aunque estas dos estrellas no arrojan ninguna evidencia de tectónica de placas extrasolar, un estudio más objetivo es sumamente valioso.

Meteoros kappa Cygnidas 2014

Kappa cygnids


Tras las Perseidas, tenemos otro radiante activo en Agosto, si bien en este caso, de baja actividad. Son las Kappa Cygnidas (Código IMO: KCG).

Las kappa Cygnidas está activo desde el 3 hasta el 25 de Agosto, con el máximo mañana día 18. Tiene muy baja actividad, con una THZ de 3 meteoros/hora en base a los estudios de los últimos años, y el radiante está situado en A.R. 286º y declinación +59º. Los meteoros de este radiante son lentos, y este año tendremos un problema añadido, la Luna, por lo que hay que el momento más favorable será el comienzo de la noche.

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